El impacto mortal de la reapertura de las universidades de EE.UU. en el otoño, un balance

por Genevieve Leigh
18 diciembre 2020

A medida que los campus universitarios de los EE.UU. comienzan a cerrar el semestre de otoño, el devastador impacto de la reapertura del campus para clases presenciales en medio de la peor pandemia en un siglo es cada vez más claro.

Según los nuevos datos recogidos por el New York Times, los campus universitarios estadounidenses han informado oficialmente de casi 400.000 casos de COVID-19 desde el comienzo de la pandemia en marzo. Más de 85 campus han informado de al menos 1.000 casos cada uno, y algunos han registrado más de 5.000. Más de 75.000 de los casos se han producido desde principios de noviembre solamente.

Esos casos incluyen más de 90 muertes de empleados y estudiantes universitarios.

Estudiantes con mascarillas en el campus de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, N.C., el martes 18 de agosto de 2020. (Foto AP/Gerry Broome)

Contrariamente a muchas declaraciones nefastas de los administradores de las escuelas que tratan de echar la culpa de los brotes a los estudiantes, la propagación del virus en los campus tiene muy poco que ver con las reuniones sociales o las fiestas equivocadas. Las condiciones en los dormitorios de los estudiantes, e incluso en las viviendas fuera del campus, simplemente no son propicias para un distanciamiento social adecuado.

Además, según los datos del censo, más de 1,1 millones de estudiantes universitarios trabajan en ocupaciones relacionadas con la salud, incluidos más de 700.000 que se desempeñan como enfermeros, asistentes médicos y auxiliares de atención de la salud en sus comunidades, lo que los pone en mayor riesgo de contraer el COVID-19.

Como se predijo mucho antes de que comenzaran los semestres de otoño, la propagación del virus entre los estudiantes y los profesores no se contuvo en los campus universitarios. Los pueblos y ciudades con universidades que volvieron a abrir sus puertas para el aprendizaje en persona o que, por una u otra razón, permitieron que un gran número de estudiantes regresaran a sus dormitorios, se convirtieron rápidamente en algunos de los peores puntos de conflicto del país.

Los datos del Times comprenden un análisis de más de 200 condados con una población considerable de estudiantes universitarios. Según los datos, el total de muertes de COVID-19 ha aumentado más rápido en estos condados que en el resto del país. De hecho, las muertes en esos condados se han duplicado desde finales de agosto, en comparación con un aumento del 58 por ciento en otros lugares.

La experiencia de los últimos cuatro meses en las escuelas, tanto en las de enseñanza primaria como en las universitarias, ha producido pruebas irrefutables de que el aprendizaje en persona ha dado lugar a un aumento de la propagación en la comunidad, de las hospitalizaciones y de las muertes.

La Universidad de Alabama en Birmingham registró 972 casos, que representan aproximadamente el cuatro por ciento de la población estudiantil, para el 1 de septiembre, menos de dos semanas después del comienzo de las clases. Antes de su apertura, la universidad había afirmado que una ampliación de las pruebas "internas" de la universidad, combinada con un rastreo rudimentario y el uso de máscaras, evitaría un brote. El resultado del "experimento" de Alabama resultó ser un completo desastre. La ciudad de Birmingham en particular, y el estado de Alabama en su conjunto, se convirtieron en los principales focos de infección por coronavirus a mediados de septiembre.

La Universidad de Iowa y la Universidad Estatal de Iowa, con unas dos horas de diferencia entre ellas, albergaron brotes masivos de COVID-19. En el condado de Story, donde se encuentra la Universidad Estatal de Iowa, casi 4.000 personas dieron positivo para COVID-19 a finales de septiembre. Sólo la Universidad de Iowa reportó un asombroso total de 1.804 casos para el 15 de septiembre. Posteriormente, Iowa ocupó uno de los primeros puestos del país por el peor brote de la pandemia per cápita durante las dos últimas semanas de septiembre. Las universidades de Iowa han informado desde entonces de un total de 9.031 casos en 27 escuelas y contando.

Los planes de reapertura de la Universidad Estatal de San Diego llevaron a más de 700 casos de COVID-19 entre los estudiantes en el primer mes de reapertura. En noviembre, el número total de casos entre los estudiantes desde el comienzo de la instrucción de otoño alcanzó más de 1.700. Cuando los estudiantes comenzaron a dar positivo en gran número, la universidad puso a cientos de estudiantes en "dormitorios de aislamiento" con no más de 10 minutos para empacar después de que el personal con trajes de materiales peligrosos llegara a sus puertas.

En el campus de la Universidad de Michigan en Ann Arbor, Michigan, casi 2.000 instructores de estudiantes graduados, con un amplio apoyo del profesorado, los estudiantes trabajadores y la comunidad en general, se declararon en huelga contra los planes de reapertura de la administración. Después de que la huelga se cerró abruptamente el 16 de septiembre, a instancias de la Federación Americana de Profesores (AFT), los casos en el campus se dispararon. En octubre, las autoridades sanitarias del condado se vieron obligadas a ordenar a todo el campus que se refugiara en el lugar.

Este ejercicio podría repetirse en casi todos los campus de universidades y colegios en los EE.UU., y de hecho, a nivel internacional. En todos los casos, las administraciones universitarias, respaldadas por políticos locales y estatales, desempeñaron papeles criminales al apoyar los planes de reapertura, restar importancia a los brotes y a los estudiantes como chivos expiatorios.

Como resultado de esta imprudente reapertura de las escuelas, y de la economía en general, la pandemia está ahora fuera de control en los Estados Unidos.

Esta semana, los EE.UU. pasó el sombrío hito de 300.000 muertes. Casi 3.000 personas mueren cada día. Los hospitales y las unidades de cuidados intensivos (UCI) están siendo abrumados en todo el país. Las enfermeras y los médicos se ven obligados a elegir quiénes recibirán atención y quiénes no. Y los nuevos casos siguen aumentando cada día.

A pesar de la grave situación de la pandemia, la experiencia mortal del semestre de otoño y la inmensa cantidad de pruebas científicas que desaconsejan la reapertura, muchas universidades siguen planeando traer de vuelta a miles de estudiantes después de las vacaciones de Navidad en enero para el semestre de primavera.

La Universidad de Princeton, por ejemplo, está ofreciendo espacio de dormitorio a miles de estudiantes universitarios, un aumento de diez veces desde el último semestre. La Universidad de California en San Diego espera alojar a más de 11.000 estudiantes en el campus, cerca de 1.000 más de los que alojó en el otoño. Harvard espera duplicar el número de estudiantes en el campus en la primavera en comparación con el otoño. La Universidad de Cornell espera que unos 19.500 estudiantes vivan en el campus de Ithaca, Nueva York, o en sus alrededores.

La reapertura de los campus en medio de la muerte masiva que se está produciendo en todo el país es nada menos que criminal, particularmente si se considera que se espera que las vacunas contra el coronavirus estén ampliamente disponibles alrededor del final del semestre de primavera.

En otras palabras, con una solución médica para la pandemia a la vista, los colegios y universidades están tomando medidas que servirán para maximizar el número de muertes antes de que se pueda realizar.

Detrás de esta imprudente decisión hay una campaña más amplia, encabezada por la administración Trump pero apoyada tanto por los demócratas como por los republicanos, para reabrir la economía y evitar cualquier pérdida de beneficios corporativos. No hay duda de que en el otoño las universidades también se vieron impulsadas por las preocupaciones por los beneficios (teniendo en cuenta la matrícula, los deportes universitarios, los contratos de bienes raíces de los dormitorios, etc.), dando prioridad a sus resultados finales por encima de la salud y la seguridad de los estudiantes y de la comunidad en general.

Ahora, con el presidente electo Joe Biden listo para tomar posesión del cargo el 20 de enero, se sigue la misma política mortal. En un discurso la semana pasada, Biden declaró que la reapertura de las escuelas sería una "prioridad nacional".

La oposición a la reapertura de las escuelas en la primavera, tanto en el nivel universitario como en el K-12, ya está empezando a surgir con fuerza entre los estudiantes y el profesorado.

Más de 70 miembros de la facultad de la Universidad de Carolina del Norte Chapel Hill firmaron una carta abierta esta semana, publicada en el periódico estudiantil, que predecía una repetición de la debacle de otoño en la primavera. "Tenemos todas las razones para esperar que la universidad se vea abrumada por las infecciones cuando se reanuden las clases", decía la carta.

La ira y la frustración entre los estudiantes de la Universidad de Michigan sólo ha aumentado desde el cierre de su huelga, a menudo estallando en feroces denuncias de la administración en reuniones públicas. Estos sentimientos son compartidos por los estudiantes, profesores y personal de la escuela en todo el país y en todo el mundo.

En cuanto al K-12, el World Socialist Web Site ha facilitado la creación de comités de seguridad de base, independientes de los sindicatos controlados por las corporaciones, en docenas de ciudades para organizar a los educadores y estudiantes en la lucha.

A medida que se acerca el semestre de primavera, no hay duda de que cientos de colegios, universidades y campus K-12 en todo Estados Unidos volverán a surgir como campos de batalla centrales en la lucha para contener la pandemia COVID-19. En esta lucha, los profesores, estudiantes, docentes y personal están a un lado de la barricada, luchando por el fin de las imprudentes políticas de aprendizaje en persona, por la asignación de recursos para las medidas de seguridad y el aprendizaje en línea, y por las políticas basadas en la ciencia, que ponen la vida por encima de las ganancias.

Al otro lado de esta lucha están las administraciones universitarias, los sindicatos controlados por las empresas y tanto los demócratas como los republicanos.

Instamos a los estudiantes y trabajadores a sacar las conclusiones necesarias de los últimos 9 meses de la pandemia: si va a haber oposición a la política de la clase dominante, ésta sólo vendrá de la clase trabajadora, organizada independientemente con su propio programa socialista.

(Artículo publicado originalmente en inglés el 16 de diciembre de 2020)

 

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